Los científicos se apresuran a desentrañar el costo de la pandemia en los cerebros de los niños

Gabriel siempre fue un niño “angustiado”, recuerda su madre, Camille.

Cuando era niño, era brillante y curioso; a los 9 meses era lo suficientemente intuitivo como para probar la resistencia de una caja de cartón antes de subirse a ella. Pero lloró fácilmente y se enfureció rápidamente. Durante los ataques, echaba la cabeza hacia atrás con tanta violencia que Camille consideró comprarle un casco.

Camille no entendía sus arrebatos emocionales, así que cuando se enteró de que se estaba haciendo un estudio sobre el estrés y sus raíces biológicas y sociales en niños de la edad de Gabriel, lo inscribió. Durante los últimos 12 años, Gabriel, que ahora tiene 15 años, ha visitado la Universidad de Washington para una serie de pruebas biológicas y psicológicas. Justo antes de la pandemia, los investigadores escanearon su cerebro utilizando una máquina de imágenes por resonancia magnética.

Los investigadores que estudian a Gabriel y cientos de otras familias del área de Puget Sound sabían que el estrés en la vida temprana puede tener consecuencias a largo plazo para la salud mental, lo que a su vez puede tener efectos profundos en la capacidad de un niño para aprender en la escuela. Pero, ¿qué sucede exactamente con el cerebro de los niños?

Responder esa pregunta se volvió aún más urgente cuando la pandemia golpeó, y tantos niños y adolescentes se vieron repentinamente afectados por el estrés. Los adolescentes son generalmente más propensos a la ansiedad y la depresión, pero un número inusualmente alto, más de la mitad, informaba estos síntomas aproximadamente a los seis meses de la pandemia, encontraron los investigadores. Sus últimos hallazgos sobre la depresión y la ansiedad, publicados este mes, son una señal terrible de que el precio de la pandemia es elevado y ofrecen lecciones para padres y maestros que navegan por un camino impredecible de regreso al aprendizaje en persona.

Entre las soluciones oportunas que los investigadores han identificado: una rutina diaria estructurada y un tiempo pasivo limitado frente a la pantalla durante la pandemia protege a los niños contra la depresión y la ansiedad. La investigación es clara sobre el vínculo entre la salud mental y lo académico. Los niños que luchan con los miedos o que tienen problemas para regular sus emociones tienen más probabilidades de experimentar desafíos en la escuela. El trabajo de los investigadores puede resultar invaluable para las familias, pero también para los maestros, que se apresuran a comprender cómo la pandemia podría afectar el aprendizaje y el éxito académico de los niños.

Al comienzo de la pandemia, las noticias eran malas, todo el tiempo. George Floyd fue asesinado por la policía y se produjeron revueltas sociales. Las escuelas se cerraron y los amigos y los maestros, típicos amortiguadores contra las consecuencias del estrés, casi desaparecieron.

Teniendo en cuenta lo que sabían de sus otros estudios, los investigadores estaban particularmente preocupados por los niños que habían experimentado estrés temprano en la vida y aquellos que de repente se vieron envueltos en circunstancias extremas. Aquellos cuyos padres perdieron el trabajo. Cuyos seres queridos se enfermaron o murieron. Podrían ser los que tengan más problemas para recuperarse, predijeron los investigadores.

La pandemia amenazó con confundir su investigación en curso, pero también los puso en una posición única para estudiar cómo la crisis de salud pública cambió el curso del desarrollo y la salud mental de los niños.

“Cuando vemos cambios en el comportamiento o la salud mental, sabemos que algo está cambiando en el cerebro”, dijo Katie McLaughlin, de Harvard, quien dirige la investigación con Liliana Lengua y Andrew Meltzoff de UW.

Los vínculos entre el estrés y la depresión, la ansiedad y los problemas de conducta eran más fuertes entre los adolescentes que entre los niños más pequeños, encontraron los investigadores, lo que sugiere que los adolescentes pueden estar entre los más vulnerables a los efectos de la pandemia.

Los científicos aún no saben si la pandemia ha alterado el cerebro de los niños porque lleva mucho tiempo ver cómo los factores ambientales alteran la trayectoria del desarrollo cerebral de un niño, dijo Bonnie Nagel, profesora de psiquiatría y neurociencia del comportamiento en la Universidad de Salud y Ciencias de Oregon. Nagel no está involucrado en el trabajo de Lengua y McLaughlin, pero es parte de un consorcio nacional de 21 sitios de investigación que durante años ha estado siguiendo a casi 12,000 adolescentes. El estudio, llamado estudio ABCD, es el más grande de su tipo para mapear el desarrollo del cerebro durante la adolescencia.

Pero incluso sin una imagen completa, la urgencia es clara.

“A medida que los niños comienzan a regresar a la escuela, ¿qué vemos sobre los patrones de recuperación de los niños que desarrollaron síntomas durante la pandemia? … ¿Persistirán estos síntomas con el tiempo? ” Dijo McLaughlin. “Vamos a tener que empezar a lidiar con, ¿qué hacemos [para ayudarlos]?”

“Tiempo revolucionario”

La adolescencia es un período de desarrollo difícil, un momento en el que los niños ponen a prueba los límites y ansían separarse de sus padres. Sus cerebros también se están remodelando, y con eso viene una mayor capacidad para resolver problemas, pensar de manera abstracta y formar su identidad.

Es el segundo de tres “tiempos revolucionarios” importantes para el desarrollo del cerebro, dijo Meltzoff, profesor de psicología y codirector del Instituto de Ciencias del Aprendizaje y el Cerebro de la UW, mejor conocido como I-LABS. El primero de esos momentos es desde el nacimiento hasta los 3 años, cuando el cerebro se está poniendo en marcha, el último es el envejecimiento, cuando se está apagando.

Todo tipo de cosas se intensifican a medida que la juventud avanza, torpemente, desde la niñez hasta la edad adulta. Son más sensibles a cómo los perciben sus amigos. Quieren desesperadamente sentir que pertenecen. Socializar (practicar deportes, unirse a clubes) es una parte increíblemente importante de sus vidas.

Con la pandemia, dijo Meltzoff, “todo eso se les arrebata a los adolescentes en un momento muy vulnerable. … En cualquier momento en que se produzca un cambio radical en el cerebro y en el pensamiento sobre su propia identidad, estas alteraciones de la rutina pueden afectar profundamente a los niños “.

Cuando ocurrió la pandemia, Meltzoff llamó a McLaughlin, un ex compañero de trabajo en la Universidad de Washington. Meltzoff, McLaughlin y Lengua habían estado siguiendo a cientos de familias del área de Seattle durante años. El estrés y su relación con los resultados de la salud mental fue un área importante de investigación científica. Buscaban pistas biológicas que los unieran.

Tener cientos de familias a quienes acudir fue una situación difícil para quienes buscaban rastrear los efectos de la pandemia.

Se pusieron a trabajar.

La neuroimagen era una posibilidad remota porque la financiación se había agotado (el escaneo cerebral es caro) y, como la mayoría de los laboratorios científicos, el suyo se cerró durante el encierro. Pero la topografía es barata. Para abril de 2020, habían rastreado a unos 225 de los 300 niños de sus estudios longitudinales que ahora tenían entre 7 y 10 años y entre 13 y 15 años, y les enviaron cuestionarios sobre su salud mental, estrategias de afrontamiento y exposición al estrés.

Antes de la pandemia, alrededor del 30% de los jóvenes tenía síntomas de ansiedad o depresión y el 17% tenía problemas de comportamiento como la agresión, dijo McLaughlin, profesor de psicología en Harvard. Pero para abril de 2020, y nuevamente en el otoño de 2020, encontraron que ambas cifras subieron por encima del 56%. El predictor más fuerte de si los problemas de salud mental aumentaron en un niño individual fue el grado en que experimentaron el estrés relacionado con la pandemia, encontraron. Y cuantos más factores estresantes experimentaba un niño, más probabilidades tenía de experimentar problemas de salud mental.

Esto encaja con la investigación sobre desastres naturales y ataques terroristas, que muestra que los factores estresantes de la comunidad a gran escala están vinculados a un aumento de los problemas de salud mental. Lo que sorprende, dijo McLaughlin, es la magnitud del aumento durante la pandemia.

Un extenso cuerpo de evidencia de desastres naturales también ofrece buenas noticias. La mayoría de los niños son resistentes. Se recuperan rápidamente y no necesitan intervenciones serias de salud mental.

Pero los investigadores rápidamente se dieron cuenta de que las experiencias de los jóvenes eran enormemente variables.

“Tenemos algunos análisis preliminares que muestran… menores ingresos [familiares] antes de que COVID predijera tasas más altas de estrés y desafíos relacionados con COVID. Y eso estaba relacionado con la salud mental de las madres y la salud mental de los niños ”, dijo Lengua, profesora de psicología y directora del Centro para el Bienestar Infantil y Familiar de la Universidad de Washington.

Esto encaja con una tendencia pandémica perniciosa. Para los niños que ya estaban luchando – tenían conflictos familiares o problemas de salud mental – “la pandemia claramente exacerbó esos problemas”, dijo Lengua. “Y esos niños son más vulnerables [a] los efectos a más largo plazo”.

Sus hallazgos, dicen los investigadores, indican quién puede necesitar más ayuda para recuperarse cuando comience la escuela.

Planificar el futuro

Gabriel recuerda pequeños detalles sobre el día en que los científicos escanearon su cerebro: las baldosas de cerámica y la luz tenue en la sala de resonancia magnética casi vacía. La sensación de pánico de que se había olvidado de sacar algo de metal de sus bolsillos.

Casi todos los años, alrededor de su cumpleaños, a partir de los 3 años, Gabriel se ponía una gorra de electrodo, completaba encuestas o se sentaba a observar mientras los investigadores le pedían que completara tareas o se sometiera a una exploración. Después de someterse a una resonancia magnética en séptimo grado, finalmente le preguntó a su madre: “¿Por qué hacemos esto?”

Yaciendo quieto, escondido dentro de la zumbante megamáquina, de repente se preguntó. Su mamá tiene sus razones. Sentía auténtica curiosidad por la premisa del estudio. Y Camille, que es negra, también estaba cansada del cliché o la percepción en los estudios de investigación de que las personas negras son de bajos ingresos; como mujer de clase media, pensó que la participación de su familia podría ayudar a cambiar la narrativa.

La pandemia le dio a Gabriel su propio impulso para seguir participando; las consecuencias del estrés se hicieron de repente más visibles. Durante los arrebatos de ira cuando era niño, “todo se oscureció”, dice. Pero durante la pandemia, sus sentimientos de paranoia, incertidumbre y dolor se volvieron tan ingobernables que tuvo un colapso más grave. Su familia tomó la difícil decisión de enviarlo a vivir con parientes en Atlanta durante unas semanas para que se tomara un descanso de todo.

Cuando los investigadores le preguntaron si participaría en encuestas sobre su experiencia, se alegró de ayudar. “Realmente sentí que no estaba haciendo nada con mi vida y que no iba a ir a ninguna parte, así que saber que estaba haciendo eso al menos me sentía como si estuviera haciendo algo” de lo que estar orgulloso, dijo.

Si los investigadores pueden averiguar por qué algunos niños salieron relativamente ilesos y otros no, podrían encontrar estrategias que la comunidad de salud mental, pero también las familias y los educadores, podrían usar para apoyar a los niños si el desastre vuelve a ocurrir.

También podrían encontrar formas de ayudar a los niños a recuperarse ahora.

Este mes, el equipo de investigación informó en la revista académica PLOS ONE lo que parece ayudar: los niños que duermen toda la noche lo hicieron mejor que los que no lo hicieron. También resultó útil limitar la exposición a noticias relacionadas con la pandemia, especialmente entre los niños de 7 a 10 años. Evitar que los niños se desplacen por sus teléfonos o vean televisión sin pensar, el llamado tiempo de pantalla “pasivo”, también se asoció con mejores resultados de salud mental. También lo fue mantener una rutina diaria, una perspectiva difícil para muchas familias durante un año caótico marcado por el cierre de escuelas.

Algunas de estas tácticas parecen obvias, admite Meltzoff. Pero “hay muchas cosas que puede imaginarse haciendo o recomendando, y realmente tenemos solo algunas que muestran efectos estadísticos muy fuertes y significativos”.

Otros expertos dicen que les complace ver un enfoque en las soluciones. “Me gusta el artículo [del equipo] porque se centra en, ¿cómo intervenimos o cómo prevenimos?” dijo BJ Casey, profesor de psicología en la Universidad de Yale e investigador principal del Estudio ABCD. “Necesitamos un cambio de paradigma en la prevención y brindar a los jóvenes las herramientas que necesitan, incluso antes de que presenten síntomas”.

Más datos podrían ayudar a los investigadores y educadores a predecir qué niños también podrían tener dificultades académicas y ayudar a los científicos en su búsqueda de las huellas dactilares de la pandemia en la biología de los niños.

Mientras tanto, Nagel y la mayoría de los demás laboratorios miembros del consorcio ABCD han reanudado su investigación en persona. Después de meses de retrasos durante la pandemia, vuelven a traer participantes de 13 y 14 años para que se realicen resonancias magnéticas. Los datos del proyecto ABCD están disponibles públicamente para otros científicos, lo que podría permitir a investigadores como McLaughlin y sus colegas responder pronto a las preguntas que quizás no puedan abordar solos.

Están corriendo para averiguarlo.

“Al final del día, no se publicará un artículo [titulado] ‘El efecto de la pandemia en el cerebro en desarrollo’”, dijo Nagel, investigador principal del estudio ABCD. No hubo una experiencia universal, la historia de cada niño fue única.

Pero aparte de eso, dijo, el trabajo pronto podría ofrecer respuestas muy necesarias sobre cómo los jóvenes se vieron afectados por todas las pequeñas cosas que se derrumbaron a raíz de la pandemia.

Autora: Hannah Furfaro/Seattle Times

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