Un año después de la pandemia, como el coronavirus está afectando nuestras mentes y nuestros cuerpos

COVID-19 se ha apoderado de la vida, la familia y el trabajo de las personas. Y ha secuestrado sus cuerpos y mentes de formas de las que tal vez ni siquiera se den cuenta.

Como lo vemos, el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, es una especie de virus zombi, que convierte a las personas no en muertos vivientes sino en enfermos. Al interferir con la respuesta inmunitaria normal de nuestro cuerpo y bloquear el dolor, el virus mantiene a los infectados de pie y propaga el virus.

La gente suele pensar en los zombis como algo de ciencia ficción. Pero en el mundo biológico, los zombis están por todas partes, desde el hongo Ophiocordyceps que se perpetúa al zombificar hormigas; a Toxoplasma gondii, un parásito unicelular que completa su ciclo de vida llevando a los roedores a las fauces de los depredadores. Los virus zombis también son reales e influyen en el comportamiento de su anfitrión de manera que mejoran la aptitud evolutiva de los virus.

Uno de nosotros es profesor de psicología. El otro es un médico de urgencias. Ambos somos investigadores de la medicina evolutiva. Y le sugerimos que el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, es otro virus zombi, un manipulador maestro que opera bajo el radar. Esta pandemia puede haber desencadenado una horda de enfermos: víctimas infectadas e involuntarias de un virus manipulador.

Cómo el virus nos convierte en enfermos

Son los enfermos quienes transmiten el virus con mayor facilidad. Aproximadamente el 40% de las personas con SARS-CoV-2 son esparcidores asintomáticos y nunca muestran ningún síntoma. Y aquellos que muestran síntomas son más contagiosos en los dos días antes de que aparezcan los síntomas. Por qué la gente no se siente enferma antes, o no enferma en absoluto, podría ser parte de la estrategia evolutiva del SARS-CoV-2.

Una mirada bajo el capó del virus revela más sobre esa maquinaria manipuladora. El SARS-CoV-2 interfiere con la respuesta inmunitaria de una persona; esta es la razón por la que las personas no necesariamente se sienten enfermas y retraídas como lo harían en una infección viral típica. En cambio, el SARS-CoV-2 silencia las señales de alarma del cuerpo que, de otro modo, orquestarían las defensas antivirales. Bloquea los interferones, un conjunto de moléculas que ayudan a combatir los virus. La actividad del interferón hace que las personas se sientan más deprimidas y retraídas socialmente, por lo que cuando el nuevo coronavirus impide la actividad del interferón, el estado de ánimo mejora, la sociabilidad aumenta y usted se siente menos enfermo.

El virus también disminuye la percepción del dolor. Normalmente, el dolor nos motiva a protegernos cuando necesitamos curarnos. Pero el SARS-CoV-2 bloquea esta respuesta al evitar la transmisión de señales de dolor. Esta es la razón por la que las personas se sienten bien incluso cuando están repletas de virus antes de la aparición de los síntomas.

Al mismo tiempo, el SARS-CoV-2 amortigua la respuesta del cuerpo a la infección. Se dificultan las citoquinas pro-inflamatorias, moléculas que ayudar a estimular la respuesta inmune. Esto también hace que los anfitriones se sientan mejor de lo que deberían. Normalmente, sentirse enfermo ayuda a nuestro cuerpo a priorizar la curación al hacernos reducir nuestro gasto de energía. Con el SARS-CoV-2, los anfitriones que no están enfermos tienen la energía para hacer todo lo que solían hacer, tal vez más.

Una etapa evolutiva

La forma en que el SARS-CoV-2 evolucionó para manipular a los humanos es todavía una especulación. El virus podría haber evolucionado primero en otros mamíferos, como los pangolines. Allí, puede haber adquirido su maquinaria manipuladora de evasión inmunológica antes de saltar a los humanos.

No hay ninguna intención o pensamiento involucrado; El SARS-CoV-2 no está planeando apoderarse de su cuerpo. Esto es simplemente evolución en el trabajo, nada personal. El virus evoluciona debido a la variación y la selección. Y en una pandemia que involucra cientos de millones de infecciones y billones de replicaciones virales, muchas variantes genéticas podrían darle una ventaja evolutiva.

Se necesita más investigación para determinar si las nuevas variantes hacen que las personas se sientan enfermas durante más tiempo. Eso, por supuesto, facilitaría aún más la propagación del virus durante la fase asintomática. Por ejemplo, un artículo en el Journal of Transnational Medicine informó que la variante GZ69 está asociada con altas tasas de eliminación en pacientes asintomáticos, lo que significa que las personas son altamente contagiosas incluso cuando se sienten bien.

Es posible que el SARS-CoV-2 haga que las personas se sientan incluso mejor de lo que se sentirían sin la infección por el virus. Un estudio encontró que las personas no reducían su tiempo fuera en público incluso cuando tenían síntomas de COVID-19. En todo caso, salieron más. Cualquier variante que haga esto tiene claramente una ventaja evolutiva en lo que respecta a la transmisión. Usando encuestas y datos de redes sociales, nuestro equipo de investigación ahora está probando si las personas son más sociales durante sus días más contagiosos.

Cosas para considerar

Debemos tomarnos en serio la posibilidad de que el virus nos esté convirtiendo en zombis, alterando nuestro comportamiento de manera que ayude a perpetuarlo. Al hacer que las personas se sientan bien cuando son capaces de propagar el virus, el SARS-CoV-2 se propaga por debajo del radar, más como una enfermedad de transmisión sexual que como un virus respiratorio.

Muchos de nosotros, sin saberlo, hemos actuado como vehículos para su propagación, con asombrosas implicaciones. Nuestro comportamiento puede no estar en nuestros propios intereses evolutivos. En cambio, los enfermos pueden estar sirviendo el virus.

Los investigadores a menudo ignoran el impacto que los virus pueden tener en nuestro estado de ánimo y comportamiento. Pero al igual que las hormigas y los roedores, los humanos no están exentos del secuestro neuronal y conductual que está muy extendido en el mundo natural.

Creemos que es fundamental tener en cuenta los posibles “anti-síntomas” de este virus: reducción temporal del dolor, sentirse más enérgico de lo normal y tal vez incluso querer estar más cerca de la gente de lo habitual. Con todo esto en mente, aquí hay algunos consejos, probablemente el más irónico que haya escuchado en el último año: si se ha sentido sorprendentemente bien los últimos días, es posible que desee hacerse una prueba de COVID-19.

Fuente: theconversation.com

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