Los beneficios por desempleo de WA se quedan atrás mientras los impuestos por desempleo crecen

El estado está tratando de solucionar algunos de los problemas más urgentes del sistema para hacer frente a la actual crisis de desempleo.

El aviso que llegó por correo en diciembre fue un shock para Lisa Michaud. En un momento en que estaba luchando por mantener a flote su tienda en Seattle, el Departamento de Seguridad del Empleo del estado dijo que su tasa de impuestos por desempleo estaba a punto de aumentar en casi un 4,000%, principalmente debido a los despidos que tuvo que hacer al comienzo de la pandemia.

Como muchos estados, Washington calcula los impuestos por desempleo para las empresas en parte basándose en cuántos de sus ex trabajadores reclaman los beneficios por desempleo.

Eso significa que muchos dueños de negocios, como Michaud, recibieron avisos asombrosos de aumentos de tasas a fines del año pasado, después de que la pandemia y las órdenes de cierre resultantes los obligaron a despedir a una gran parte de su fuerza laboral.

La Legislatura aprobó recientemente una medida para tratar de abordar el problema, de modo que Michaud y otros no tengan que pagar impuestos altísimos en abril.

Pero a menos que la Legislatura tome medidas adicionales, es probable que los pequeños negocios como Michaud vean que sus tasas de impuestos al desempleo aumenten significativamente en el futuro cercano. Los restaurantes, algunos de los negocios más afectados por la pandemia, también enfrentan grandes aumentos.

“En mi opinión, no va lo suficientemente lejos”, dijo Michaud sobre el proyecto de ley de emergencia que la Legislatura aprobó a fines del mes pasado, el Proyecto de Ley del Senado 5061.

La medida, que el gobernador Jay Inslee promulgó el lunes, perdona los despidos que ocurrieron entre el 22 de marzo y el 30 de mayo del año pasado, para que no aumenten las tasas de impuestos de desempleo de las empresas.

Pero Michaud, propietaria de Two Big Blondes, una tienda de consignación de ropa de tallas grandes en el Distrito Central de Seattle, dijo que sus problemas financieros continuaron mucho después de mayo del 2020.

Los ingresos en su tienda han bajado un 50% en los últimos siete meses, dijo. Eso ha significado que solo pudo contratar a la mitad del personal que empleaba antes de la pandemia.

Si bien el estado ayudó eliminando 10 semanas de despidos de las facturas de impuestos de los empleadores, “eso ni siquiera cubre los tres meses completos que teníamos el mandato de cerrar”, dijo Michaud.

Mientras tanto, algunos trabajadores desempleados todavía luchan por acceder a los beneficios que los dueños de negocios como Michaud están pagando por brindar.

En algunos casos, los trabajadores han pasado meses sin recibir un solo pago por desempleo y han tenido problemas para comunicarse con el Departamento de Seguridad del Empleo para averiguar por qué.

“Todavía estoy esperando”, dijo Lindsay Heimgartner, residente de Auburn, quien fue temporalmente despedida de su trabajo como ecografista la primavera pasada y ahora trabaja solo la mitad de las horas que trabajaba antes de la pandemia. Dijo que hasta ahora no ha recibido ningún beneficio laboral, a pesar de presentar su primera solicitud en abril.

En otras palabras, el trabajo de los legisladores estatales sobre el desempleo está lejos de terminar, incluso después de que aprobaron un proyecto de ley destinado a solucionar algunos de los problemas más urgentes del sistema.

Roz Edison, copropietaria del grupo de restaurantes Marination, empaca bolsas de comida para el personal el 9 de febrero del 2020 en uno de sus restaurantes, Super Six, en Columbia CIty. Edison redujo las horas para poder distribuir más horas al personal, al mismo tiempo que empaca las bolsas de alimentos semanales. Las bolsas de alimentos comenzaron a principios de año y continuarán al menos hasta marzo. (Dorothy Edwards / Crosscut)

Puede que llegue más ayuda para las empresas

La avalancha de personas que perdieron sus trabajos durante la pandemia ha agotado gravemente el fondo fiduciario del seguro de desempleo del estado, que es lo que paga los beneficios de las personas cuando han sido despedidas.

Para reponer el fondo fiduciario cuando es bajo, el sistema de desempleo del estado está configurado para aumentar automáticamente los impuestos a las empresas. Las empresas que despiden a muchos trabajadores terminan pagando más, ya que sus ex empleados reclaman una mayor cantidad de prestaciones por desempleo.

Pero los legisladores estatales han estado de acuerdo en gran medida en que este sistema no fue construido para una pandemia única en un siglo. Ven facturas de impuestos como la que recibió Michaud por correo como prueba de ello.

La solución de emergencia que Inslee promulgó el lunes hace mucho para frenar ese problema. Las facturas de impuestos comerciales de este año se reducirán considerablemente con respecto a los avisos que se publicaron en diciembre. En promedio, las empresas pagarán solo alrededor de $10 más por empleado en el 2021 de lo que pagaron en el 2020, según un análisis legislativo.

Sin embargo, ese modesto aumento no será el caso para todos. A menos que la Legislatura haga más, ciertas empresas que fueron especialmente afectadas durante la pandemia están en línea para aumentos de impuestos mucho mayores.

Esas empresas probablemente incluirán pequeños negocios como el de Michaud, así como restaurantes, que se han visto particularmente afectados por las medidas de salud pública destinadas a frenar la propagación del COVID-19, dijo la senadora estatal Karen Keizer, demócrata por Des Moines, quien preside el comité del Senado que se ocupa de los problemas del desempleo.

Es más, se proyecta que, en promedio, todas las empresas verán mayores picos de impuestos por desempleo más adelante, a menos que la Legislatura apruebe una desgravación fiscal adicional. Esos aumentos se ampliarán para empresas como restaurantes y pequeñas tiendas, cuyas operaciones se han visto más interrumpidas por la pandemia que, por ejemplo, las de Amazon.

Roz Edison, copropietaria del grupo de restaurantes Marination en Seattle, dijo que siempre ha entendido que la tasa del impuesto sobre el empleo está ligada de manera innata a las prácticas comerciales de uno: trata bien a tus empleados y administra bien tu negocio, le enseñaron sus mentores y así evitarás una alta rotación y grandes aumentos de impuestos al desempleo.

Pero la pandemia cambió todo eso.

“Es como si hubiera un evento de víctimas masivas en algún lugar: el Monte Rainier entra en erupción y mueren un montón de personas, y luego todos se ven afectados por una tasa impositiva más alta”, dijo Edison. “Bueno, no fue mi negocio lo que hizo que el volcán entrara en erupción”.

Para ella, la idea de que los restaurantes enfrenten impuestos más altos después de todo lo que han pasado este año “es un insulto a la herida”.

En este momento, “cada centavo cuenta y cada dólar cuenta”, dijo Edison, cuyos restaurantes incluyen Super Six en Columbia City y Marination Ma Kai en West Seattle. Si bien Inslee permitió recientemente que las comidas en el interior se reanudaran al 25% de su capacidad en el condado de King, Edison todavía solo ofrece comida para llevar, entrega a domicilio y asientos al aire libre, por razones de salud y seguridad. Dijo que no abrirá para comer en el interior hasta que sus trabajadores puedan vacunarse.

Los legisladores tienen diferentes ideas sobre cuáles deberían ser los próximos pasos.

A Keizer, el presidente del comité del Senado, le gustaría tratar de enfocar las exenciones de impuestos específicamente hacia negocios como restaurantes, lugares de entretenimiento locales y pequeños minoristas. Ella piensa que los legisladores pueden hacer eso agregando dinero estatal al programa de Contribución Voluntaria del Departamento de Seguridad del Empleo, que generalmente utilizan las empresas para reducir sus propias tasas de impuestos al desempleo.

Es un plan que la senadora estatal Christine Rolfes, principal redactora de presupuestos del Senado, dijo que está considerando seriamente.

Rolfes, D-Bainbridge Island, dijo que ella también está más interesada en brindar un alivio específico a las empresas más pequeñas, en lugar de reducir aún más las tasas impositivas de las empresas más grandes que pueden no haber luchado tanto durante la pandemia.

Muchas empresas de tecnología, por ejemplo, no han tenido que despedir a las personas de la misma manera que lo han hecho los restaurantes y los minoristas, ya que sus empleados pueden trabajar más fácilmente desde casa, dijo.

“Se podría invertir una tonelada de dinero en el fondo del seguro de desempleo, y eso beneficia a todos por igual; de hecho, beneficia más a Amazon y Microsoft, porque ni siquiera tienen tasas más altas”, dijo Rolfes. “O puede orientarlo a las empresas que más lo necesitan”.

De izquierda a derecha, Roz Edison, copropietaria del restaurante Super Six, y Lisa Michaud, propietaria de la tienda de consignación Two Big Blondes; ambas fueron fotografiadas el 9 de febrero del 2020 (Dorothy Edwards / Crosscut))

Hasta ahora, los republicanos, que son minoría en la legislatura de Washington, han favorecido enfoques ligeramente diferentes.

Han presionado para evitar que todos los despidos relacionados con COVID afecten las tasas de impuestos de desempleo de las empresas, en lugar de perdonar solo los despidos que ocurrieron al principio de la pandemia.

Ese es un enfoque que tanto Edison como Michaud dijeron que podría ayudarlos.

Los legisladores republicanos también han propuesto transferir dinero del fondo de emergencia del estado al fondo fiduciario de desempleo del estado para ayudar a reponerlo más rápidamente.

Tal medida ayudaría a que las tasas impositivas de las empresas se mantengan más bajas en todos los ámbitos, dijo el representante estatal Drew Stokesbary, republicano por Auburn, quien es el líder de los republicanos en la Cámara en cuestiones presupuestarias.

Alternativamente, dijo Stokesbary, el estado podría reservar $500 millones para reducir las tasas impositivas, que las empresas podrían solicitar si han experimentado despidos significativos.

Para él, lo más importante es asegurarse de que las empresas no sean las únicas que paguen para solucionar el problema del desempleo causado por la pandemia y las órdenes de cierre del gobierno, cosas que estaban fuera del control de las empresas.

“Este impuesto debe socializarse entre todos los contribuyentes en general, no solo entre los empleadores”, dijo Stokesbary.

La propietaria Lisa Michaud en su tienda de consignación Two Big Blondes el 9 de febrero del 2020. Michaud tuvo que despedir a todos sus trabajadores al comienzo de la pandemia, cuando se ordenó el cierre de negocios como el suyo. Desde la reapertura, solo ha podido contratar a la mitad de su personal de 10 personas. (Dorothy Edwards / Crosscut)

Ayudando a los trabajadores desempleados en el limbo

Si bien la reducción de los impuestos comerciales fue un enfoque importante del proyecto de ley que Inslee promulgó esta semana, también se realizaron algunos otros cambios para ayudar a las personas que están cobrando beneficios por desempleo. A partir de julio, el pago mínimo semanal por desempleo aumentará de $201 a $270. Ese cambio está diseñado para ayudar a los trabajadores que, antes de perder sus trabajos, se encontraban entre los empleados peor pagados del estado.

Sin embargo, los legisladores estatales generalmente no están considerando aumentar los montos de beneficios para todos este año, al menos, no más allá de lo que pueda provenir del gobierno federal, dijo Keizer, el demócrata de Des Moines que trabaja en temas de desempleo.

En cambio, los legisladores de Washington se están enfocando en formas de ayudar a más personas a calificar para el desempleo, así como en resolver sus reclamos de manera oportuna, dijo Keizer.

Uno de esos esfuerzos permitiría a las personas reclamar beneficios por desempleo si renuncian a su trabajo porque no pueden encontrar cuidado infantil o porque su horario de trabajo cambia por entrar en conflicto con sus responsabilidades de cuidado. Si bien el gobierno federal proporcionó recientemente algunos beneficios de desempleo para las personas que renunciaron a sus trabajos debido a problemas de cuidado infantil, eso no es algo que esté cubierto por el programa de desempleo del estado de Washington, que es a lo que acudirán los trabajadores cuando se agoten los beneficios federales.

Otra propuesta requeriría que el Departamento de Seguridad del Empleo del estado inicie un programa de capacitación para crear jueces más experimentados capaces de lidiar con reclamos complicados. Actualmente, hay una acumulación de reclamos que se han adjudicado porque necesitan un escrutinio adicional, pero no hay suficientes jueces capacitados para procesarlos rápidamente, dijo Keizer.

No está claro exactamente qué porcentaje de solicitantes de desempleo todavía están esperando que se resuelvan sus reclamos, ni la cantidad promedio de tiempo que han estado esperando. El Departamento de Seguridad del Empleo solía tener un panel de datos públicos que mostraba esa información, pero recientemente lo eliminó.

El portavoz del Departamento, Nick Demerice, dijo que los datos del estado se confundieron después de que el Congreso aprobó un nuevo paquete de estímulo federal a fines de diciembre. Demerice dijo que los miembros del personal de la agencia están trabajando arduamente para resolver esos problemas para poder publicar una vez más los datos correctos en el sitio web del departamento.

En tiempos normales, la agencia intenta resolver los reclamos de desempleo que se encuentran con problemas complicados en un plazo de tres semanas, en promedio. Pero en diciembre, la espera promedio para resolver reclamos complejos fue tres veces mayor.

Heimgartner, el ecografista de Auburn, es alguien que lleva esperando mucho tiempo. La mujer de 38 años fue despedida temporalmente cuando se produjo la pandemia y luego volvió a trabajar menos horas que antes, en parte porque tiene dos hijos en casa que necesitan supervisión y ayuda con la escuela en línea.

Dijo que solicitó el desempleo por primera vez en abril y, a veces, estaba confundida sobre el proceso.

Luego, como muchas personas, Heimgartner no pudo comunicarse con el Departamento de Seguridad del Empleo para obtener respuestas a sus preguntas. Finalmente, un amigo le enseñó un truco. Cuando reciba el mensaje habitual que dice que las líneas telefónicas están demasiado ocupadas y que debe volver a llamar más tarde, cuelgue y vuelva a llamar de inmediato, una y otra vez. Después de un poco de ensayo y error, dijo que finalmente lo logró.

Fue entonces cuando se enteró de que su solicitud había sido marcada para verificación de identidad y necesitaba enviar algunos documentos. Ese es un contratiempo muy común que enfrentan los reclamantes, luego de que el estado intensificó sus medidas antifraude en respuesta a una red criminal nigeriana que robó alrededor de $650 millones del sistema de desempleo el año pasado.

Heimgartner envió los documentos requeridos y espera recibir una respuesta pronto. Dijo que ha acumulado deudas importantes y ha tenido que echar mano de una cuenta de ahorros para la jubilación, así como del fondo de ahorros para la universidad de sus hijos, para llegar al fin de mes.

Jayme Helgeson ha estado luchando de manera similar después de que se mudó de Washington a Arizona el otoño pasado y perdió rápidamente su nuevo trabajo. Dado que la mayor parte de sus horas de trabajo en el último año fueron en Seattle, dijo que necesitaba solicitar el desempleo en Washington. Ha estado esperando noticias sobre su reclamo desde noviembre, dijo.

“Mi esposa tiene dos trabajos, está embarazada y yo estoy tratando de encontrar trabajo”, dijo Helgeson, de 42 años, en una entrevista telefónica la semana pasada. “Nos estamos sumergiendo en deudas, lo que no quería volver a hacer”.

Keizer dijo que ella y otros legisladores están comprometidos a resolver algunos de los problemas persistentes del sistema, tanto para las empresas como para los trabajadores desempleados.

Dijo que el proyecto de ley promulgado esta semana era solo el primer paso.

Edison, la restaurantera, espera que ese sea el caso. Ella ve que el impacto de la pandemia se extenderá durante muchos meses después de que cuando técnicamente termine, cuando sea que termine.

“Cuando eso suceda, no es como si prendieras el interruptor y de repente estás de vuelta”, dijo Edison. “Nos llevará un año darnos cuenta de cómo se ve eso, cuando la gente salga lentamente de sus caparazones”.

Roz Edison, copropietaria de Super Six en la ciudad de Columbia, empaca bolsas de comida para el personal el 9 de febrero de 2020. Edison comenzó a entregar bolsas de comida semanales al personal de Super Six en enero para ayudar durante la pandemia y planea continuar con la práctica hasta al menos marzo. (Dorothy Edwards / Crosscut)

Fuente: crosscut.com

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