La NFL tuvo más de 700 jugadores positivos con el coronavirus. Los Seahawks no tuvieron ninguno

La NFL lanzó un gran experimento para jugar un deporte que no está en absoluto distanciado socialmente en una pandemia.

El único equipo que jugó toda la temporada sin ningún caso positivo confirmado lo hizo con pensamiento innovador, vigilancia de los protocolos y algo de competencia al estilo Pete Carroll.

En la marcha de la NFL para completar un calendario de 269 juegos en medio de una pandemia, más de 700 jugadores, entrenadores y otro personal del equipo dieron positivo por el coronavirus. Cambió las plantillas, con los Denver Broncos comenzando un juego sin ninguno de sus tres mariscales de campo y los Cleveland Browns una vez alineando a un equipo con casi todos sus receptores fuera, y pospuso los juegos, con algunos brotes que los empujaron a mitad de semana o a una semana de descanso.

A pesar de todo, solo uno de los 32 equipos de la liga no se vio afectado por el virus: los Seattle Seahawks. Y cómo sobrevivieron a la larga temporada sin virus, en el estado de Washington, donde se informó el primer caso positivo en los Estados Unidos, es un testimonio del pensamiento y los procedimientos innovadores. La devoción del equipo por seguir las pautas de salud se convirtió en una guía para la NFL y otras ligas que se enfrentan a cómo proceder a medida que el virus mortal continúa afectando al país.

“Inventaron un libro de jugadas para un entorno de práctica seguro en un momento en que el futuro era profundamente incierto y la gente cuestionaba la sabiduría de los deportes profesionales”, dijo Vin Gupta, un neumólogo que ha ayudado a las organizaciones a responder al coronavirus y asesoró informalmente a Halcones Marinos. “Tienes que estar dispuesto a absorber algunos costos y necesitas líderes que puedan comunicarse en una crisis”.

A fines de julio, la liga y su sindicato de jugadores tiraron los dados al decidir jugar una temporada completa sin crear una comunidad cerrada, o una burbuja, que la NBA, la WNBA y la NHL usaron en 2020. Eso significó que miles de miembros y personal de los equipos iban por caminos separados cada noche, aumentando enormemente su exposición potencial al virus.

Los Seahawks enfrentaron quizás las circunstancias más arduas en la NFL. Su calendario de 2020 incluía cinco vuelos a campo traviesa, lo que significaba que registrarían más millas que cualquier otro equipo de la NFL. Y cuando estuvieron en casa, los Seahawks entrenaron no muy lejos de Kirkland, Washington, el primer “punto caliente” del coronavirus en la nación.

Esto hizo que los Seahawks fueran testigos de la pandemia mucho antes de que comenzara la temporada, y su terrible precio les hizo cuestionar si se podía jugar al fútbol de manera segura. Sam Ramsden, director de salud y rendimiento de los jugadores del equipo, cuidó de su esposa, Lisa, en marzo, cuando, según creen los médicos, tenía Covid-19, la enfermedad causada por el virus.

Sam Ramsden, director de salud y rendimiento de los jugadores de los Seahawks, se convirtió en la persona clave del equipo para el control de infecciones. Crédito Nicole Boliaux para The New York Times

“Realmente no imaginaba que la NFL pudiera tener una temporada completa”, dijo Ramsden. “No era una Debbie Downer al respecto, solo intentaba ser realista”.

A partir de fines de la primavera, después de que la NFL comenzara a avanzar con los planes para la temporada 2020, Ramsden, el entrenador Pete Carroll y otros líderes del equipo utilizaron una combinación de pragmatismo, flexibilidad y habilidad para el juego para esquivar, balancearse y sortear la pandemia.

Con los campos de entrenamiento, las primeras actividades de fútbol en persona de la temporada, que se inauguraban a finales de julio, cada equipo nombró un oficial de control de infecciones para coordinar los esfuerzos para reabrir sus instalaciones. Ramsden, quien ha trabajado para los Seahawks durante 22 años, asumió el papel en lugar de dárselo al entrenador atlético principal, quien sintió que estaría demasiado ocupado manejando lesiones.

Ramsden tiene un estilo tolerante que oculta su atención a los detalles, y su tranquila intensidad es un contrapunto a la de Carroll, un entrenador práctico conocido por sus ideas innovadoras.

Durante la pandemia, Carroll presionó a Ramsden en busca de respuestas a los problemas. En otras ocasiones, cedió a su experiencia. Carroll también hizo su propia investigación y planteó ideas a Ramsden y otros sobre cómo minimizar la exposición.

Como otros equipos, los Seahawks instalaron divisores en las duchas y entre los casilleros. Para evitar el hacinamiento, se agregaron dos vestuarios auxiliares y las grandes salas y los campos de práctica se convirtieron en espacios de reunión. Se actualizaron los sistemas de ventilación. Las carpas se instalaron afuera para una cena más segura. Carroll tenía ventanas que se podían abrir instaladas en su oficina para aumentar el flujo de aire.

Las personas de la organización asumieron tareas adicionales. El departamento de operaciones de fútbol del equipo creó un cronograma para quién sería evaluado y cuándo. (Al final se realizaron casi 36,000 pruebas). Cada mañana, los entrenadores y otras personas entregaron sensores fabricados por una empresa alemana, Kinexon, que rastreaba qué tan cerca estaban los jugadores, entrenadores y miembros del personal entre sí y durante cuánto tiempo.

Los miembros del personal de hospitalidad que generalmente administraban eventos corporativos e internos recolectaban cuestionarios de salud de las personas que llegaban a la instalación. El coordinador de viajes se aseguró de que se hicieran pruebas a los conductores del equipo y se desinfectaran los autobuses. En la carretera, un total de 139 jugadores, entrenadores y personal viajaron hacia y desde los juegos y los aeropuertos en siete autobuses en lugar de los cuatro habituales.

“Era como una banda de hermanos”, dijo Ramsden, que llevaba una camiseta unos días a la semana que decía: “Permanece negativo o quédate en casa”.

Para mantener a las personas en movimiento cuando estaban dentro de las instalaciones del equipo, Ramsden hizo sonar el timbre del intercomunicador del edificio cada 12 minutos como recordatorio. Crédito Nicole Boliaux para The New York Times

Cuando estaban en las instalaciones de su equipo, los Seahawks pedían comida con la aplicación Notemeal en sus teléfonos, en lugar de hacer cola en la cafetería (donde congregarse sin máscara provocó transmisiones en otros equipos). En los viajes por carretera, el equipo pidió a las cocinas de los hoteles que también usaran la aplicación, algo que otros equipos adoptaron.

Ramsden esperaba ser reemplazado en su nuevo cargo por un profesional médico.

En cambio, sus jefes le pidieron que permaneciera a cargo debido a su habilidad para engatusar a los jugadores, que necesitaban ser empujados a usar constantemente sus máscaras y dispositivos de rastreo. Los jugadores estaban acostumbrados a pasar horas juntos en salas de pesas y jacuzzis, pero Ramsden les recordó que se mantuvieran en movimiento.

Más allá de las iniciativas de sentido común, Ramsden y Carroll reconstruyeron formas únicas de los Seahawk para mantener la seguridad contra el coronavirus como una prioridad. Carroll es conocido por sus mensajes de mantras, su favorito es “Todo es una competencia”, por lo que les dijo a los jugadores que cada grupo de posición competiría por el título de menor número de contactos cercanos, lo que les transmitió el mensaje de que el equipo era tan seguro como el eslabón más débil. (Los receptores abiertos ganaron).

“Me di cuenta de que íbamos a tener que crear nuestra propia burbuja”, dijo Carroll. “Todo lo que hizo una persona, todos lo hicieron, si estábamos juntos y conectados”.

Antes de que comenzara la temporada, el receptor abierto Tyler Lockett consideró darse de baja antes de la temporada debido a una afección cardíaca. Nació con la aorta en el lado derecho del corazón, en lugar del izquierdo, y había necesitado autorización médica para jugar antes de ser reclutado en el 2015. Al final, eligió jugar esta temporada porque la NFL estaba examinando a los jugadores todos los días, un protocolo que Carroll impulsó a la liga desde el principio y en voz alta cuando los ejecutivos inicialmente no aceptaron la idea.

Los dispositivos Kinexon le dijeron a Ramsden cuando los jugadores y los miembros del personal estaban a menos de dos metros de distancia durante más de cinco, 10 y 15 minutos. Incluso registraron interacciones entre personas separadas por paredes. Para mantener a la gente en movimiento, Ramsden sonaba el timbre del intercomunicador de la instalación cada 12 minutos.

Aún así, permanecer alerta dentro y fuera de las instalaciones al no salir a comer o ir de compras le costó a Lockett y otros.

“Para mí, y para muchos muchachos, sentí que realmente jugábamos dos temporadas”, dijo. “Así de estresante es asegurarse de cumplir con estos protocolos que teníamos solo para asegurarnos de que estábamos a salvo”.

Incluso Carroll tuvo problemas para mantener esa vigilancia. Fue multado con $100,000 y los Seahawks con $250,000, porque su mascarilla a menudo estaba debajo de la barbilla durante la victoria del equipo en la Semana 2 sobre los New England Patriots. Carroll dijo que lamentaba haber dado un mal ejemplo.

“ Estaba tan enojado conmigo mismo que, ya sabes, mi disciplina no fue mejor porque sé que esto sucedió”, dijo Carroll. “Pero el hecho de que lo haya hecho, está bien, me permitió decir que puedes arruinarlo incluso cuando te preocupas tanto”.

El receptor abierto de Seattle, Tyler Lockett, casi se retira de esta temporada debido a una condición médica preexistente. El año fue tan estresante, dijo, “se sintió como si realmente jugábamos dos temporadas”. Crédito Stephen Brashear / Associated Press

Sin embargo, los protocolos de los Seahawks no se extendieron a familiares y amigos, que aún representaban un riesgo de exposición, y no pudieron evitar las pruebas de falsos positivos, que ocurrían a menudo al comienzo de la temporada regular en septiembre. Eso hizo que Carroll se lanzara a buscar una forma de verificar los resultados de las pruebas.

Alrededor del Día del Trabajo, con tres canales de noticias en los televisores de su oficina, Carroll vio a Gupta, que trabaja en el Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud de la Universidad de Washington, en MSNBC describiendo un dispositivo que proporcionaba resultados de prueba confiables en menos de una hora.

Posteriormente, el entrenador llamó al médico para obtener más información sobre el uso del kit para brindar respaldo a las pruebas analizadas por BioReference Laboratories, la empresa de diagnóstico contratada por la NFL.
“Me sorprendió lo involucrado que estaba”, dijo Gupta, quien asesoró a los Seahawks durante la temporada.

“Realmente quería comprender la ciencia”.

Los Seahawks compraron cuatro kits de prueba fabricados por Mesa Biotech, que costaron varios cientos de dólares cada uno, y los médicos del Virginia Mason Medical Center en Bellevue, Washington, los utilizaron para hacer pruebas a familiares y amigos del equipo más de 750 veces. Los visitantes de fuera de la ciudad tenían que hacerse la prueba inmediatamente después de llegar a Seattle, permanecer en un hotel durante 24 horas y hacerse una segunda prueba.

Solo aquellos que dieron negativo dos veces pudieron ver a un jugador, entrenador o miembro del personal.

La llamada más cercana se produjo en diciembre, cuando Ramsden recibió noticias de tres pruebas positivas alrededor de la medianoche de un día.

Hubo problemas con la máquina que volvió a analizar las muestras, por lo que se analizaron por tercera vez. Los resultados no habían llegado cuando se suponía que las instalaciones del equipo debían abrir por la mañana, por lo que Ramsden llamó al laboratorio y obtuvo la confirmación de que los tres eran falsos positivos. Las pruebas rápidas también dieron negativo, por lo que abrieron la instalación.

Luego, los rastreadores de contactos de la NFL llamaron para preguntar sobre las pruebas positivas.

“Dije como, oh, hombre, dejé entrar a dos personas que se suponía que no debían estar en el edificio”, recordó Ramsden.
Después de investigar más, Ramsden se enteró de que alguien en el laboratorio había etiquetado erróneamente las segundas pruebas como “positivas” cuando eran “negativas”.

Crisis evitada.

Otros equipos tuvieron menos suerte. Después de que más de 20 jugadores y entrenadores de los Tennessee Titans dieron positivo, el rastreo de contactos descubrió que las recomendaciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de que las personas se mantengan separadas por al menos seis pies y no se congreguen durante más de 15 minutos eran demasiado amplias. La liga descubrió que los jugadores y entrenadores se infectaban en menos de 15 minutos si se reunían en lugares con poca ventilación o no usaban máscaras de manera constante. A partir de entonces, se prohibió a los jugadores conducir juntos, se cerraron cafeterías, se realizaron más reuniones de manera virtual y los equipos aislaron a cualquiera que tuviera contacto cercano con alguien que hubiera dado positivo.

Incluso después de todos estos cambios en octubre, cientos de jugadores, entrenadores y miembros del personal dieron positivo, y muchos otros tuvieron que aislarse porque habían estado en estrecho contacto con ellos. Ninguno, sin embargo, era de los Seahawks.

“Conseguimos el extremo afortunado del palo donde nunca tuvimos que lidiar con eso”, dijo Lockett.

Fuente: nytimes.con

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